Last Dance Utah Jazz 1998

El lado B del Last Dance: Los Utah Jazz de 1997/98

Gracias a la gran repercusión de la serie «The Last Dance» que nos cuenta los pormenores de la última temporada de Michael Jordan con los Chicago Bulls, queremos recordar al gran rival de este equipo, los Utah Jazz, quienes llegaron a las 2 últimas finales de forma consecutiva.

Considerado por muchos el mejor equipo sin anillo, nos proponemos navegar por la historia de los Utah Jazz en la temporada 1997/98.

Plantilla 1996/97 de los Utah Jazz: El lado «B» del Last Dance

Scott Layden, hijo del legendario Frank Layden, era el ejecutivo de la franquicia. Mantuvo el núcleo de su plantilla del año anterior. No tenían motivos para el cambio, ya que luego de la mejor temporada regular de su historia, cayeron en unas finales parejas por 4 a 2 contra Chicago Bulls. Ambos equipos buscaban repetir las finales, y los Jazz ganar el último partido.

Altas y bajas respecto a 1996/97:

Sólo hubo 4 bajas, para darle espacio a los novatos que los Jazz incorporarían a su plantilla:

  • Stephen Howard: Luego de jugar 5 partidos en la 1996/97, firmó como agente libre con los Seattle SuperSonics.
  • Ruben Nembhard: Participó en los Jazz durante 8 partidos firmando 2 contratos de 10 días, luego de los cuales no hubo renovación. Al final de la temporada 1996/97 firmó con los Trail Blazers 2 contratos de 10 días. En Julio 1997 firmó con los Heat como agente libre, pero nunca debutó.
  • Brooks Thompson: Jugó 2 partidos al principio de la temporada 1996 y los Jazz lo cortaron en noviembre. Lo incluimos porque en el traspaso con Orlando en el que llegó en agosto del mismo año, junto a a Kenny Gattison a cambio de Felton Spencer, también se incluyó el pick de primera ronda que se convirtió en el gran Andrei Kirilenko.
  • Jamie Watson: Drafteado en el 94 con el pick #47 por los Jazz, fue cortado en marzo de 1998 luego de disputar 112 partidos entre las 3 temporadas. Fue prácticamente su final en la NBA, sólo participó en 3 partidos con los Miami Heat en 1998/99.

Las altas fueron 3 novatos:

  • William Cunningham: Sin ser elegido en el draft, firmó 2 contratos de 10 días con los Jazz, jugando 6 partidos. Nunca llegó a tener un contrato definitivo.
  • Troy Hudson: Base armador, jugó 8 partidos con los Jazz y fue cortado. Tuvo una sólida carrera NBA, jugando 517 partidos, 168 como titular. Sus mejores actuaciones fueron en los Clippers y Timberwolves.
  • Jacque Vaughn: Elegido en el draft del 97 en el puesto #27, fue un gran base reserva. Estuvo en los Jazz hasta el 2001. Hoy es entrenador de los Nets, luego de la salida de Kenny Atkinson.

Los 14 jugadores que formaron las plantilla de los Jazz:

Nombre y ApellidoPosiciónExperiencia NBA
40Shandon AndersonSG1
55Antoine CarrPF13
45William CunninghamCR
10Howard EisleyPG3
44Greg FosterC7
14Jeff HornacekSG11
25Troy HudsonPGR
31Adam KeefeSF5
32Karl MalonePF12
34Chris MorrisSF9
0Greg OstertagC2
3Bryon RussellSF4
12John StocktonPG13
11Jacque VaughnPGR
Curiosidad
Los 14 jugadores son de Estados Unidos, a partir de 1999, Kevin O´Connor reemplazó a Scott Layden y comenzó a apostar por extranjeros, como se vio en todos los equipos de este siglo.

Temporada Regular

Los Jazz terminaron con un récord de 62 victorias y 20 derrotas en 1997/98. Esto significó la tercera temporada de las últimas cuatro que superaron la barrera de 60 victorias. Lamentablemente nunca más se logró superar este límite, aunque en la 1998/99 su récord fue de 37 y 13. Sólo se jugaron 50 partido por el cierre patronal, ya que la temporada comenzó el 05 de febrero. Un 74% de efectividad consiguieron, similar a una temporada de 60 victorias en 82 partidos totales.

Este balance le sirvió a los Jazz para ser primeros en la conferencia Oeste, con el mismo récord que los Chicago Bulls. La ventaja de localía en las finales sería para los de Salt Lake City, debido a que la serie de temporada regular fue 2 a 0 a favor del equipo dirigido por Jerry Sloan. Compartimos las posiciones finales de ambas conferencias:

Posiciones temporada regular NBA en 1997/98
Posiciones NBA temporada 1997/98

El inicio de temporada fue con dudas para Utah. Un balance de 11 victorias y 7 derrotas no reflejaba el poderío del equipo. ¿Cuál fue el motivo?. John Stockton se perdió estos 18 encuentros por lesión.

El base de 35 años había jugado 1062 partidos de los 1066 posibles en sus 13 años de carrera hasta el momento. Sólo se perdió 4 en la 1989/90. Un verdadero Ironman. Luego de esta pausa de 18 partidos, jugó los restantes 442 posibles hasta el final de su carrera NBA en 2002/03.

Luego durante febrero y marzo encadenaron 11 victorias consecutivas para mejorar el récord y lograr el #1 del Oeste.

Estadísticas y distinciones:

Los líderes anotadores de esta temporada fueron los habituales:

  • Karl Malone con 27 puntos por partido.
  • Jeff Hornacek con 14,2.
  • John Stockton con 12.
  • Los demás jugadores por debajo de los 10 puntos de promedio.

Stockton lideró en asistencias con 8,5 pases gol por partido. Hornacek lo siguió con 4,4 y Howard Eisley con 4,2. En rebotes el líder fue Karl Malone con 10,5, secundado por los 5,9 de Ostertag y los 5,5 de Adam Keefe.

En cuanto a la efectividad, Stockton, Eisley y Hornacek terminaron con más de 40% en triples. Stockton, Malone y Keefe fueron los únicos en superar el 50% en lanzamientos de campo. Salvo Ostertag con un pésimo 47,9%, el resto de sus compañeros superaron el 73% en tiros libres. El más alto fue Hornacek con 88,5%.

Karl Malone fue seleccionado en el quinteto ideal y en el primer quinteto defensivo. Terminó segundo en la votación del MVP con 842 puntos, por detrás de los 1084 de Michael Jordan. John Stockton recibió 5 votos.

Los Playoffs del Last Dance

A pesar de la gran campaña en temporada regular, el cruce de playoffs inicial no fue favorable. Los Jazz se enfrentaron con los Houston Rockets, a quienes habían vencido en la final de conferencia del año anterior con este lanzamiento de Stockton.

Era el equipo que había levantado el trofeo en las dos temporadas sin Jordan, y en ambos años eliminado a los Jazz en el camino.

¿Por qué quedaron octavos? Hakeem Olajuwon se perdió 35 partidos, Clyde Drexler 12 y Charles Barkley 14. Su balance fue del 50%, 41 victorias y derrotas. Estos Rockets ya eran un equipo veterano. De los jugadores de rotación sólo Matt Maloney con 26 y Brent Price con 29 tenían menos de 30 años. Pasaremos a repasar cada serie camino a la final.

Cuadro Conferencia Oeste Playoffs 1998
Cuadro Conferencia Oeste Playoffs 1998

Primera Ronda del Oeste vs Houston Rockets

Todavía se jugaban al mejor de 5 partidos todas las primeras rondas. Los Jazz vencieron a los Rockets por 3 a 2. El equipo de Sloan perdió más partidos en esta instancia que en los 2 series siguientes juntas.

Charles Barkley tuvo problemas con una hernia durante toda la temporada. Estaba en duda su participación en los Playoffs. Fue suplente toda la serie, y sus minutos fueron decreciendo. El 3 de mayo de 1998, día del quinto partido, se anunció que no jugaría por el resto de los playoffs. En el partido anterior, a falta de 8 minutos, se enredó con Greg Foster, lo que produjo un desgarro en el tríceps derecho.

El quinteto para iniciar la serie fue con Stockton, Hornacek, Keefe, Malone y Foster, quién le terminó ganando el duelo a Ostertag para ser el centro titular. Los Rockets comenzaron fuerte en la serie ganando el primer partido y recuperando la localía. El segundo en Salt Lake City fue para los locales.

Con la serie en Texas, los Rockets confirmaron la ventaja ganando el tercer partido. Otra vez con ventaja de 2 a 1, teniendo 2 oportunidades de cerrar la serie y avanzar, la primera en Houston y un hipotético quinto partido en Salt Lake City de visitante.

El cuarto partido comenzó favorable a los locales, ganando el primer cuarto por 21 a 10 y en la primera mitad por 42 a 36. En la segunda mitad los Jazz dieron la cara y salvaron la eliminación gracias a Malone, Russell y Shandon Anderson. El último cuarto fue 28 a 10 a favor de Utah para ganar por 22 puntos en el global. El quinto los Jazz lo ganaron de principio a fin y Houston no se pudo relevar, sobre todo sin Charles Barkley como comentamos antes.

Resultados de los 5 partidos contra Houston Rockets:

  • Juego 1 en Salt Lake City = Houston 103 vs Utah 90
  • Juego 2 en Salt Lake City = Houston 90 vs Utah 105
  • Houston, Juego 3 = Utah 85 vs Houston 89
  • Houston, Juego 4 = Utah 93 vs Houston 71
  • Juego 5 en Salt Lake City = Houston 70 vs Utah 84

Semifinales del Oeste vs San Antonio Spurs

Luego de pasar a los Rockets, llegarían los San Antonio Spurs en las semifinales de la Conferencia Oeste. Los de Popovich habían terminado quintos en la conferencia, con un récord de 56 victorias y 26 derrotas, igualados con los cuartos, los Phoenix Suns. En primera ronda los vencieron por 3 a 1. Fue con relativa facilidad, ganando los 2 últimos partidos por 12 y 19 puntos respectivamente.

El peligro de los Spurs radicaba en las Torres Gemelas. Ese año al Almirante David Robinson se le sumó el número 1 del draft, Tim Duncan. El novato tuvo una temporada regular sobresaliente, una de las mejores de la historia para un recién ingresado. El ala pívot promedió 21,1 puntos, 11,9 rebotes y 2,7 asistencias por partido. Todo con una efectividad del 54,9% en tiros de campo.

Tim Duncan y Davis Robinson en el All Star de 1998
Tim Duncan y Davis Robinson en el All Star de 1998

Fue elegido en el primer quinteto NBA, en el segundo quinteto defensivo y novato del año. También participó del juego de las estrellas. Estos Spurs fueron campeones el año siguiente, el primero de los 4 títulos de la franquicia texana.

Pero nada de esto fue suficiente. Los Utah Jazz eran muy sólidos, y ganaron la serie por 4 a 1, aunque más ajustados de lo que muestra el resultado global. La diferencia fue mínima en los 2 primeros encuentros en Salt Lake City a favor del los locales, el segundo en tiempo suplementario. El tercero fue ampliamente ganado por los Spurs pero no pudieron repetir su rendimiento en los partidos finales.

El quinteto de los Jazz fue el mismo que la serie anterior, hasta que en el cuarto y quinto partido, Sloan sacó a Adam Keefe y ubicó a Bryon Russell como alero titular.

Resultados de los 5 partidos contra los San Antonio Spurs:

  • Juego 1 en Salt Lake City = San Antonio 82 vs Utah 83
  • Juego 2 en Salt Lake City = San Antonio 106 vs Utah 109 (OT)
  • En Texas, Juego 3 = Utah 64 vs San Antonio 86
  • En Texas, Juego 4 = Utah 82 vs San Antonio 73
  • Juego 5 en Salt Lake City = San Antonio 77 vs Utah 87

Final del Oeste vs Los Ángeles Lakers

Los Utah Jazz llegaban a la final del Oeste por quinta vez en la década y en toda su historia. Además, era el tercer año consecutivo, y buscaban ganarla por segunda vez luego de la temporada anterior. En frente estaban los Lakers, un equipo que tenía a Shaquille O’Neal como líder y miembro del primer equipo de la NBA en la temporada.

Greg Ostertag y Shaquille O´Neal
Ostertag intentando frenar a O´Neal

Un joven Kobe Bryant ingresaba como sexto hombre. Habían terminado terceros en el Oeste con marca de 61 a 21 y eliminado a los Blazers en primera ronda y a los SuperSonics en semifinales, que eran los segundos del oeste con el mismo récord que ellos. Ambas series con relativa facilidad, sólo cediendo un partido en cada una.

Se habían enfrentado en la primera ronda de la temporada anterior, con una victoria por 4 a 1 para los Jazz. Incorporaron al alero canadiense Rick Fox como agente libre, por lo que eran un equipo con mayor profundidad. Con una gran temporada regular, parecían un rival a temer.

Los Utah Jazz barrieron a este equipo de los Lakers, que luego ganarían 3 títulos consecutivos a partir del 2000. La serie fue claramente a favor de los Jazz, que se clasificaron a su segunda final consecutiva en busca de revancha.

Resultados de los 4 partidos contra Los Ángeles Lakers:

  • Juego 1 en Salt Lake City = Los Ángeles 77 vs Utah 112
  • Juego 2 en Salt Lake City = Los Ángeles 95 vs Utah 99
  • En Texas, Juego 3 = Utah 109 vs Los Ángeles 98
  • En Texas, Juego 4 = Utah 96 vs Los Ángeles 92

La Final del Last Dance: Chicago Bulls vs Utah Jazz

Los Utah Jazz llegaban con una barrida en la final de conferencia y con ventaja de localía en la final, gracias a ganar los 2 partidos de temporada regular contra los Bulls. Ambos terminaron con idéntica marca de 62 victorias y 20 derrotas.

Sin ser favoritos, estaban en mejor posición para competir que el año anterior. Phil Jackson presentó en toda la serie una novedad en la alineación, enviando a Dennis Rodman desde la banca. Los 5 titulares durante los 6 juegos fueron Ron Harper, Michael Jordan, Scottie Pippen, Tony Kukoc y Luc Longley.

Primer partido final 1998:

La serie comenzó en Salt Lake City. Los Jazz venían de 10 días de descanso desde el partido final contra los Lakers, mientras que los Bulls habían eliminado a los Pacers en un séptimo partido 2 días antes.

Los titulares de los Jazz fueron los de siempre, Stockton, Hornacek, Russell, Malone y Foster. Fue un partido muy parejo, que los Jazz se llevaron por 88 a 85 en tiempo suplementario. Scottie Pippen falló un triple en el último segundo que nos hubiera dado otro tiempo suplementario.

El principal anotador fue John Stockton, con 24 puntos acompañando a sus 8 asistencias. Malone sumó 21 y Russell 15. Por Chicago, Jordan anotó 33, Pippen 21 y Longley 10.

Segundo partido de la final del Last Dance:

Luego de la primera batalla, los Jazz parecían volverse favoritos. Para confirmarlo debían volver a ganar de locales para ir a Chicago con un tranquilizador 2 a 0 en la serie. El partido comenzó parejo, pero en un último cuarto Michael Jordan comandó la remontada con 13 puntos, para un parcial de 23 a 15. El resultado final fue 93 a 88 a favor de Chicago.

Karl Malone continuó con problemas en sus lanzamientos de campo. En el primer partido había lanzado 9 de 25, un 36% y en el segundo finalizó con 5 de 16, un 31,3%. Salvo Howard Eisley con un 4/10, todo el resto del equipo lanzó con una efectividad mayor al 50%. Hornacek terminó con 20 puntos como goleador del equipo.

Por Chicago, Jordan aportó 37 puntos, Pippen 21 y Kukoc 13. Los Bulls lograron su primer objetivo, ganar de visitante y recuperar la ventaja de localía. Fue el primer partido que le ganaron el los Jazz desde la final del 97.

Tercer partido, Chicago recibe las finales:

Las finales se mudaron a Chicago. La serie empatada devolvía el favoritismo de los Bulls, que tenían 3 partido de locales por delante para liquidar la serie y no tener que volver a Salt Lake City si los ganaban.

Formato de Finales
Desde 1985 hasta 2014 el formato de las finales fue 2-3-2, por la distancia en los viajes. Desde 2014 se cambió a 2-2-1-1-1 como el resto de las series. Era muy difícil que un equipo ganara estos 3 partidos seguidos de local, lo que se consideraba una desventaja.

Los Jazz no se presentaron en Chicago. El quinteto titular fue Stockton, Hornacek, Russell, Malone y Ostertag. Salió Greg Foster, que venía jugando poco más de 10 minutos a pesar de ser titular.

Fue una paliza que nos devolvió varios récords negativos aún vigentes para las finales. El resultado fue 96 a 54 a favor de los Bulls. El equipo de Sloan lanzó 21 de 70 de campo, un 30%. Sólo Malone fue efectivo, con un 8/11 para sumar 22 puntos.

Cuarto partido de las finales del Last Dance:

Con la serie por primera vez con Chicago al frente, por 2 a 1, este partido era definitorio. Si los Jazz ganaban volvía todo a comenzar y si Chicago vencía lograba un 3 a 1 que ningún equipo había remontado nunca en finales hasta ese momento.

Jerry Sloan movió el quinteto otra vez. Disconforme con los pívot que se repartían los 48 minutos hasta el momento, Foster y Ostertag, ubicó a Adam Keefe como inicial. Stockton, Hornacek, Russell, Malone y Keefe fueron los titulares. Entre los 2 pívot jugaron 12 minutos, por lo que fue un «small ball» de manual casi todo el partido.

Malone anotó 21 puntos y Russell 10. Todos aportaron en anotación salvo Ostertag.

Los Bulls ganaron por 86 a 82 y pusieron la serie 3 a 1 a su favor. Jordan nunca tuvo que jugar un séptimo partido en finales, durante su invicto en sus 5 finales previas había llegado al sexto partido como máximo.

Quinto partido: Los Jazz no se rinden:

Los Utah Jazz no querían rendirse. El primer objetivo era evitar que Jordan festeje su sexto anillo de local, en Chicago. Para esto debían ganar este partido y llevar la serie al Delta Center para los últimos 2.

Utah Jazz ganó por 83 a 81, a pesar de desperdiciar una ventaja de 7 puntos a falta de 2 minutos. Malone fue sobresaliente anotando 39 puntos con un 17/27 en tiros de campo. Fue muy bien secundado por Antoine Carr con 12 puntos, lanzando 5 de 6.

Antoine Carr

Por Chicago, Kukoc fue el líder con 30 acompañado de Jordan con 28 puntos. La serie estaba 3 a 2 a favor para los de Phil Jackson, pero debían viajar a Salt Lake City y volver a ganar de visitante.

Sexto y último partido del Last Dance:

La serie volvía a Salt Lake City, con los Jazz buscando llevar a sus rivales a un séptimo partido. Pippen agravó sus problemas de espalda al realizar una volcada al inicio del juego, y sólo aportó 8 puntos en todo el partido en 25 minutos. La defensa de Utah se centraba en Michael Jordan, quién a pesar de todo sumó 23 puntos en la primera mitad.

Shandon Anderson, quién mejor defendió a Jordan en toda la serie de 1998. El año del Last Dance.
Shandon Anderson, quién mejor defendió a Jordan en toda la serie

Gracias a los 20 puntos de Karl Malone y los 11 de Jeff Hornacek, los Jazz comandaban 49 a 45 al finalizar la primera mitad. El tercer cuarto fue muy parejo, terminando favorable a los Jazz por 17 a 16. Entraban al parcial final con 5 puntos de ventaja sobre Chicago.

En el último cuarto, Chicago remonta y Michael Jordan empata el partido a falta de un minuto con 2 tiros libres. Luego John Stockton anota un triple y le da ventaja de 86 a 83 a falta de 41 segundos a los Jazz.El Delta Center era un infierno.

Jordan anota rápidamente una bandeja, y deja el partido 86 a 85 para los Jazz a falta de 37 segundos. Los Jazz con el balón, intentan realizar la misma jugada que derivó antes en el triple de Stockton, pero Jordan abandona a Jeff Hornacek y le roba el balón a Karl Malone. El resto es historia conocida. Pueden repasar el último minuto completo del partido final.

Los Bulls ganan 87 a 86, y se coronan por sexta vez en los últimos 8 años campeones de la NBA. Jordan anotó 45 puntos y Kukoc 15. Por los Jazz, Malone 31, Hornacek 17 y Stockton 10.

¿El mejor equipo sin anillo de la historia de la NBA?

Es cuestión de opiniones, pero los Utah Jazz fueron un gran equipo, y no fueron campeones gracias a Michael Jordan. Todavía estaban en construcción durante el primer retiro, y nunca pudieron superar a los Rockets dos veces campeones.

Luego de esta serie, chocaron 2 temporadas seguidas en semifinales del Oeste contra los Portland Trail Blazers de Sabonis y Wallace (en el 1999/00 con Pippen también). Al final del siglo Jeff Hornacek se retiró y el resto de jugadores complementarios ya no eran los mismos. No se pudo mantener un nivel tan alto.

Quizás lo que le faltó a este equipo era un pívot más confiable, o que Mark Eaton hubiera nacido 5 años más tarde (!). Con el retiro de Stockton en 2002/03, se cortó la racha de 20 años seguidos clasificando a Playoffs, y comenzó la reconstrucción. Malone se fue a los Lakers y perdió la final del 2004 frente a los Pistons, sin poder obtener el anillo que anhelaba.

¿Cuándo volveremos a ver a los Jazz en finales?

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